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marzo 2, 2024
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Grupo de investigadores de UTEP desarrolla método emergente de extracción; gana premio por tecnología en litio

Un grupo de investigadores de la Universidad de Texas en El Paso está detrás de una tecnología emergente de extracción de litio que ganó el Premio Hill Inaugural de las Academias de Medicina, Ingeniería, Ciencia y Tecnología de Texas (TAMEST) el lunes. Los $500 mil en fondos del premio apoyarán un esfuerzo de investigación conjunto de Alma Energy y UTEP para extraer litio de aguas hidrotermales.

“Si esta tecnología tiene éxito, sería un avance realmente enorme en la extracción de litio respetuosa con el medio ambiente”, dijo Benjamin Brunner, Ph.D., coinventor de la tecnología y profesor asociado de ciencias de la tierra, el medio ambiente y los recursos en UTEP. “Este premio contribuirá en gran medida a apoyar nuestra investigación”.

TAMEST es una organización con sede en Austin que promueve esfuerzos de investigación y ciencia en todo Texas. El Premio Hill, otorgado por primera vez este año en su conferencia anual, se otorgó a investigadores que emprenden proyectos de alto riesgo y alta recompensa en cinco categorías: medicina, ingeniería, ciencias biológicas, ciencias físicas y tecnología.

El ganador del Premio Hill Technology es Hermann Lebit, PhD, director de Alma Energy, una empresa de energía que se centra en tecnologías verdes. Lebit representa un grupo que incluye a varios investigadores de UTEP, entre ellos Brunner, Eva Deemer, Ph.D., directora interina del Centro de Sistemas de Desalinización Interior, José Leobardo Bañuelos, Ph.D, profesor asociado de física, y Mark Engle, Ph. D., profesor de ciencias de la tierra, ambientales y de recursos.

La investigación del grupo se centra en el agua hidrotermal, agua subterránea extremadamente caliente que puede utilizarse para producir energía. Algunas fuentes de agua hidrotermal en todo el mundo también son ricas en litio, un mineral esencial para varias tecnologías de energía limpia, como las baterías para vehículos eléctricos. El litio es importante para la transición desde una economía basada en combustibles fósiles, dijo Brunner, pero su extracción no es actualmente un proceso respetuoso con el medio ambiente.

La tecnología que está desarrollando el equipo se centra en la electrodiálisis, un proceso científico que utiliza una membrana para filtrar ciertos elementos del agua. El equipo está desarrollando un sistema que permitiría que el litio atravesara la membrana evitando la entrada de otros elementos como el sodio y el cloruro.

Brunner explicó que, de tener éxito, el proyecto cumpliría dos propósitos: extraer litio utilizable y generar energía a partir de aguas hidrotermales para impulsar las operaciones. El agua extraída podría bombearse nuevamente al suelo o limpiarse y utilizarse para otros fines. Además, el proceso de extracción del litio con este nuevo método puede ayudar a eliminar el dióxido de carbono del entorno. El sistema de membrana también podría usarse para limpiar agua salada derivada de la producción de petróleo y gas.

En el futuro, Alma Energy identificará ubicaciones en Texas que puedan contener fuentes subterráneas de agua caliente con litio, mientras que el equipo de UTEP seguirá desarrollando la tecnología de membranas.

“Este premio es un fantástico reconocimiento al arduo trabajo de un equipo interdisciplinario de investigadores aquí en UTEP en asociación con la industria”, dijo Robert Kirken, Ph.D., decano de la Facultad de Ciencias. “Espero ver lo que logran”.

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